[US] Employment : PhD overdrive

Nature | by Paul Smaglik | 09 July 2014
mardi 19 mai 2015
par  antonin
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An excess of graduates means that job-seekers need to be versatile.

The low unemployment rate for people with a PhD in science, technology, engineering or mathematics in the United States is misleading. An increase in the number of such scientists — from both within the country and elsewhere — over the past decade seems to have been absorbed by the US workforce. But observers warn that the demand is reaching saturation point, especially in the biomedical-research sector.

The number of PhD scientists and engineers either in employment or actively seeking work rose by 22% between 2001 and 2010, and even though unemployment in the group nearly doubled — to 2.4% by 2010 — it was still well below the 2010 national average of 8.2%, according to a report from the US National Science Foundation.

Analysts and policy-makers believe that the system is strained to breaking point, and cannot accommodate the existing workforce, let alone sustain continued growth. In an opinion article published in April, former US National Academy of Sciences president Bruce Alberts, founding chair of Harvard Medical School’s Department of Systems Biology Marc Kirschner, former president of Princeton University Shirley Tilghman and former US National Institutes of Health (NIH) director Harold Varmus argue that particularly in the biomedical sciences and in academia, rapid growth has created an unsustainable system (B. Alberts et al. Proc. Natl Acad. Sci. USA 111, 5773–5777 ; 2014).

The low rate of unemployment does reflect the demand by employers for those with a PhD, but the increasing number of PhDs has seen competition stiffen, even in disciplines traditionally free from such problems.

Tilghman says that she is “frustrated” by the continuing growth in PhD production and notes that she had warned of a pending oversupply back in 1998 in the National Research Council report Trends in the Early Careers of Life Scientists. The opinion article, she says, was prompted by the aftermath of the US budget sequester — across-the-board funding cuts that have further strained research budgets and tightened the number of available research posts. The authors call for US universities to gradually cut back the number of students they enrol in biomedical PhD courses and to hire staff scientists, instead of postdocs and graduate students, for day-to-day lab work. More staff-scientist positions would benefit people with PhDs who want to do bench science, and would help principal investigators by providing lab-management assistance (see Nature 510, 433–434 ; 2014).

Current NIH director Francis Collins says that the agency has begun to address some of these issues, by giving postdocs a 7% pay rise in 2014 and creating a new award for young cancer researchers, for instance. More such awards are in the works, he says.

However, Collins is not convinced that there is an oversupply of life science PhDs. He is also reluctant to alter the way graduate students and postdocs are funded in an attempt to control the PhD pipeline. Shifting them to different types of grant “would be an enormous administrative challenge and would have serious consequences, such as excluding foreign trainees in our workforce”, he says.

However, Collins is not convinced that there is an oversupply of life science PhDs. He is also reluctant to alter the way graduate students and postdocs are funded in an attempt to control the PhD pipeline. Shifting them to different types of grant “would be an enormous administrative challenge and would have serious consequences, such as excluding foreign trainees in our workforce”, he says.

Collins agrees with the recommendation that universities tell trainees about a range of career options, not just academic research. Last year, the NIH launched the ’Broadening Experiences in Scientific Training’ programme to help universities do just that. Information — about both job possibilities and career outcomes — helps trainees to make informed decisions about which path to take, says Collins.

Toby Smith, vice-president of policy for the American Association of Universities in Washington DC, agrees. He says that deans in the association’s membership have begun to ask PhD graduates about what jobs they end up getting. The association is holding a workshop on graduate education in November and it encourages universities to gather data on their alumni.

Keith Micoli, chairman of the US National Postdoctoral Association in Washington DC, agrees that the existing academic-research set-up keeps postdocs dependent on their lab heads for increasingly longer periods. Controlling the supply of young scientists could help, he says, although he worries about unintended consequences. “My fear,” he says, “is that we would just weaken the US science pipeline.”

by Paul Smaglik


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Illustration by Exi5/iStock Vectors/Getty



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Brèves

Salaire des vacataires de l’Université Paul Sabatier : ça s’arrange

samedi 25 mars

La situation semble s’arranger pour près de 600 vacataires du département des Langues vivantes et gestion (rattaché à la faculté des sciences et de l’ingénierie) de l’université Toulouse 3 Paul Sabatier, qui attendent d’être rémunérés pour le premier semestre. « Le paiement pour les 600 vacataires doit être effectif fin mars, nous a-t-on assurés à la vice-présidence de l’université, a expliqué Julie, vacataire et porte-parole. Ça doit nous être confirmé par communiqué et on espère aussi que ce sera moins compliqué pour payer le deuxième semestre. » [...] La porte-parole de ce mouvement de contestation, qui se félicite des avancées sur ce dossier par l’université Paul Sabatier, veut porter la discussion plus loin. « On demande en effet, explique Julie, des efforts sur le système de paie, peut-être faut-il aussi revoir la fréquence de paiement des vacataires, parce qu’être payé tous les six mois, c’est difficile pour beaucoup. Il est aussi peut-être temps de requalifier le métier de vacataire. J’ai bon espoir de voir les lignes bouger ». par Gérald Camier, La Dépêche, 23/03/2017

600 enseignants-vacataires de l’université Paul Sabatier attendent d’être payés

lundi 20 mars

Environ 600 vacataires de l’Université Toulouse III Paul Sabatier, soit des enseignants non titulaires, attendent toujours le versement de leur salaire pour le premier semestre qui devait intervenir en janvier dernier. La plupart des vacataires sont de nationalité anglaise, espagnole, allemande et doivent obligatoirement avoir un autre emploi à côté de l’université pour compléter leurs revenus.

L’université, dont le service des ressources humaines invoque un bug informatique sur le nouveau logiciel de paie, indique que le retard serait « de deux à trois mois » selon les cas, « voire six mois », selon une vacataire. Pour Jean-Pierre Vinel, le président de l’université, « il n’a jamais été question de ne pas payer les vacataires, c’est juste une question de retard de paiement ».

[La Dépêche, par Gérald Camier, 17/03/2017]

Sur le Web : Lire sur ladepeche.fr

C. Villani : "on arrive à se sentir étouffé"

dimanche 5 février

[Interview de C. Villani, The Conversation, 30/01/2017]
Revenons en France avec une question beaucoup plus terre à terre : un jeune docteur en mathématique qui vient d’enchaîner un ou deux postdoc à l’étranger décroche un poste de chargé de recherche ou de maître de conférence. Il débute alors sa carrière avec un salaire de 1 800 euros net par mois. Comment qualifier cette situation et comment l’améliorer pour créer des vocations ?

C.V. : Malgré ce salaire peu reluisant, le statut du CNRS reste attractif pour sa grande liberté. Si l’on veut garder son attrait à la profession, il est important de travailler sur le reste : en premier lieu, limiter les règles, les contraintes, les rapports. Je donnerai un exemple parmi quantité : le CNRS vient de décider qu’il refuse tout remboursement des missions effectuées dans un contexte d’économie partagée : pas de remboursement de logement Airbnb, ni de trajet BlaBlaCar… De petites contraintes en petites contraintes, on arrive à se sentir étouffé. Le simple sentiment d’être respecté et de ne pas avoir à lutter pour son budget, par ailleurs, pourra jouer beaucoup. Par ailleurs, il est certain qu’une revalorisation salariale ou d’autres avantages pour les débuts de carrière seront bienvenus.

Les universités vont continuer à geler des postes en 2017

lundi 28 novembre 2016

La crise budgétaire des universités françaises continue depuis leur passage à l’ "autonomie" avec comme conséquence directe l’utilisation de la masse comme variable d’ajustement. Comment diminuer la masse salarial ? Embaucher des contractuels au lieu de titulaires, demander et ne pas payer des heures supplémentaires aux enseignants-chercheurs titulaires, supprimer des postes d’ATER et des contrats doctoraux ou encore geler des postes. Mais que signifie "geler des postes" ? Il s’agit de ne pas ouvrir à candidature des postes de titulaires ouverts par le ministères. Depuis 2009, 11.000 postes ont été gelés dans les universités dont 1200 les cinq dernières années. En 2017, ce processus continuera dans de nombreuses universités : Paris 1, Toulouse Paul Sabatier, Reims, Paris-Est Créteil, Dijon, Orléans, Brest, Paris 8, Bordeaux 3, Artois, Bretagne-Sud, Lyon 3, Limoges, Pau, Paris-Est Marne-la-Vallée.

New Analysis of Employment Outcomes for Ph.D.s in Canada

Thursday 5 February 2015

An analysis of where Canada’s Ph.D.-holders are employed finds that just 18.6 percent are employed as full-time university professors. The analysis from the Conference Board of Canada finds that nearly 40 percent of Ph.D.s are employed in higher education in some capacity, but many are in temporary or transitional positions. The other three-fifths are employed in diverse careers in industry, government and non-governmental organizations: “Indeed, employment in diverse, non-academic careers is the norm, not the exception, for Ph.D.s in Canada.” - Inside Higher Edu, January 8, 2015

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